LA CÉLULA: UNA ESTRUCTURA COMÚN DE LOS SERES VIVOS
Hace muchos años que la investigación biológica está tratando de aproximarse al asombroso fenómeno de la vida. En el intento, van surgiendo preguntas y respuestas que, en algunos casos, resultan satisfactorias, mientras que en muchos otros, aún estamos muy lejos de comprender.
Una de estas respuestas, que podríamos llamar satisfactoria, es aquella que nos habla acerca de la constitución de los seres vivos y que conocemos como teoría celular.
Según la teoría celular todos los seres vivos desde los grandes reptiles, extintos hace millones de años, hasta los mamíferos actuales, pasando por una gran diversidad de seres muy complejos y de seres muy simples, están constituidos por células. O lo que es lo mismo, la célula es la unidad de la cual están compuestos todos los seres vivos. La teoría celular también nos explica que los seres vivos provienen de otros seres vivos preexistentes, y además que la célula es la unidad donde se realizan las funciones fundamentales de todos los seres vivos.
LA CÉLULA
Los primeros aportes al conocimiento de la célula datan de 1665, año en el cual el científico Robert Hooke describió la aparien­cia interior de una lámina de corcho observada con un micros­copio rudimentario que él mismo había inventado.
Hooke observó unas estructuras parecidas a las celdas de un panal, y por eso las llamó células.
Sin embargo, sólo luego de siglo y medio de observaciones se aceptó por fin, en 1839, que todos los seres vivos están forma­dos por células.
Observaciones posteriores en diversos tejidos vegetales y anima­les permitieron ampliar el conocimiento de las células y reunir­lo en la Teoría celular, que se resume así:
La célula es la unidad estructural de los seres vivos, es decir, que todo ser vivo está formado por células.
• La célula es la unidad funcional de los seres vivos, es decir, que toda célula de manera independiente posee los mecanis­mos necesarios para realizar las funciones que permiten el mantenimiento de la vida. -
• La célula es la unidad reproductora de los seres vivos, es decir, que toda célula procede de otra célula.
Los seres vivos que están constituidos por una sola célula son lla­mados unicelulares. Son seres unicelulares la ameba, el parame­cio y las bacterias, entre otros. Aquellos seres como las plantas, los animales y el hombre, que están constituidos por millones de células, recibe el nombre de pluricelulares.

Forma y tamaño de las células


Las células varían de forma y tamaño. La forma de las células está relacionada con la función que cumplen en el organismo.
Las células nerviosas, por ejemplo, que deben transmitir impul­sos, son de forma alargada y con prolongaciones en los extremos; las células que conforman la epidermis de nuestra piel, tienen forma aplanada y se encuentran muy juntas de modo que forman una barrera que impide el ingreso de partículas y de microbios al organismo.
En los vegetales es muy común que las células adopten formas poliédricas, lo cual favorece la disminución de los espacios inter­medios entre célula y célula. Estas formas dan rigidez y mantie­nen la estructura de la planta.
Algunos microorganismos como la ameba pueden cambiar de forma constantemente ya que las características de su citoplasma se lo permiten.
En cuanto al tamaño de las células, la gran mayoría son dema­siado pequeñas para observarlas a simple vista.
Para medirlas se emplea la micra (u) como unidad. Una micra equivale a la milésima parte de un milímetro. El tamaño prome­dio de las células que conforman las plantas y los animales fluc­túa entre 10 y 30 micras.



¿CUÁLES SON LOS TIPOS DE CÉLULAS?

Las células más simples se llaman procarióticas (ver tabla ), aún viven y las conocemos como bacterias. Las bacterias son esenciales para la vida, pero a veces producen enfermedades. Pocas veces las asociamos con la producción de yogur o con la tierra que nos da de comer.



Las células procarióticas se modificaron agrupando algunas de sus diferentes partes, formando las células eucarióticas de las cuales nosotros estamos hechos. (ver tabla )


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